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O oceano está ficando sem fôlego, alertam os cientistas

O oceano está ficando sem fôlego, alertam os cientistas

Quedas generalizadas e às vezes drásticas do oxigênio marinho estão afetando espécies sensíveis, uma tendência que continuará com as mudanças climáticas

A fuga de predadores, a digestão e outras atividades animais, incluindo as dos humanos, requerem oxigênio. Mas esse novo ingrediente não é mais tão fácil para a vida marinha obter, revelam vários novos estudos.

Na última década, os níveis de oxigênio nos oceanos despencaram, uma tendência alarmante relacionada às mudanças climáticas, diz Andreas Oschlies, oceanógrafo do Centro Helmholtz para Pesquisa Oceânica de Kiel, na Alemanha, cuja equipe monitora os níveis de oxigênio em todo o mundo. “Ficamos surpresos com a intensidade das mudanças que vimos, a velocidade com que o oxigênio desce no oceano e a magnitude dos efeitos sobre os ecossistemas marinhos”, afirma.

Não é surpreendente para os cientistas que o aquecimento dos oceanos está causando a perda de oxigênio, mas a escala do mergulho requer atenção urgente, diz Oschlies. Estudos recentes revelam que os níveis de oxigênio em algumas regiões tropicais caíram surpreendentes 40% nos últimos 50 anos. Os níveis caíram de forma mais sutil em outros lugares, com uma perda média de 2 por cento globalmente.

No entanto, animais marinhos, grandes e pequenos, respondem até mesmo a pequenas mudanças no oxigênio, buscando refúgio em áreas com mais oxigênio ou ajustando o comportamento, descobriram Oschlies e outros em seu campo. Esses ajustes podem expor os animais a novos predadores ou forçá-los a entrar em regiões com escassez de alimentos. As mudanças climáticas já representam sérios problemas para a vida marinha, como a acidificação dos oceanos, mas a desoxigenação é o problema mais urgente que os animais marinhos enfrentam hoje, diz Oschlies. Afinal, ele diz, "todo mundo precisa respirar".

Sedimento no Golfo do México que se origina em parte de rios como o Mississippi. Os sedimentos do rio carregam nutrientes de fertilizantes que alimentam a proliferação de algas e esgotam os níveis de oxigênio nos oceanos. Crédito: NASA Earth Observatory

Um problema na rede alimentar

Um oceano em aquecimento perde oxigênio por duas razões: primeiro, quanto mais quente um líquido se torna, menos gás ele pode reter. É por isso que as bebidas carbonatadas ficam mais achatadas quando expostas ao sol, diz Oschlies. Em segundo lugar, conforme o gelo marinho polar derrete, ele forma uma camada flutuante de água na superfície do mar sobre águas mais frias e salinas. Esse processo cria uma espécie de tampa que pode evitar que as correntes misturem a água da superfície a profundidades mais profundas. E como todo o oxigênio entra nesse habitat na superfície, seja diretamente da atmosfera ou do fitoplâncton superficial que o produz durante a fotossíntese, menos mistura significa menos em profundidade.

Algumas regiões costeiras ao redor do equador são naturalmente zonas de baixo teor de oxigênio porque contêm águas ricas em nutrientes, onde a proliferação de bactérias consome oxigênio ao decompor a vida marinha morta. Mas as mudanças nos ecossistemas em outros lugares, inclusive no oceano aberto e ao redor dos pólos, foram as surpresas e as preocupações de Oschlies e outros, porque essas regiões não eram vistas como vulneráveis. Os modelos climáticos que projetam mudanças futuras também subestimaram rotineiramente as perdas de oxigênio já vistas nos oceanos do mundo, ele e seus colegas relataram na Nature no ano passado, outro motivo pelo qual essa tendência exige mais atenção, diz ele.

Os efeitos até mesmo de quedas muito sutis no oxigênio sobre o zooplâncton, os animais na base da teia alimentar, se reúnem na coluna d'água, foram documentados em um relatório da Science Advances de dezembro de 2018. "Eles são muito sensíveis", diz a líder do estudo Karen Wishner, oceanógrafa da Universidade de Rhode Island, ainda mais do que eu esperava. Algumas espécies nadam para águas mais profundas e frias com mais oxigênio. “Mas em algum momento isso não ajuda apenas a ir mais fundo”, diz ele, porque pode ser mais difícil encontrar comida ou se reproduzir em águas mais frias. Como ele aponta, muitos predadores, incluindo peixes, lulas e baleias, comem zooplâncton ou comem peixes que comem zooplâncton, portanto, as maneiras como o zooplâncton pode lidar com a ramificação aumenta a teia alimentar.

Além de interrupções na teia alimentar, os animais enfrentam outros desafios fisiológicos à medida que seus corpos se ajustam a níveis mais baixos de oxigênio. O camarão chinês abana o rabo com menos força para conservar energia em ambientes com baixo teor de oxigênio e, como resultado, torna-se menos ágil, relatou um estudo sobre o comportamento e fisiologia da água doce e marinha. Além disso, alguns peixes machos produzem espermatozoides cada vez menos móveis conforme os níveis de oxigênio diminuem, e a tendência não parece aumentar nas gerações futuras quando os níveis de oxigênio melhoram, os pesquisadores relataram na Nature Communications em 2016.

Funções sensoriais básicas, como visão e audição, também podem sofrer em um oceano de baixo oxigênio, diz Lillian McCormick, estudante de doutorado da Universidade da Califórnia, San Diego. Seus resultados preliminares sugerem que mesmo pequenas gotas na visão deterioram o oxigênio em alguns zooplâncton. (Isso também é verdade em humanos, com evidências de que as pessoas que viajam em grandes altitudes apresentam cores e visão noturna reduzidas.) Muitas espécies de zooplâncton dependem de pistas visuais para migrar através da coluna de água todas as manhãs para evitar predadores, então a perda de visão pode impedir sua capacidade de captar essas pistas de luz, diz ela.

Algumas criaturas, como as águas-vivas, são mais tolerantes a pouco oxigênio do que outras. Mas todos os animais sentirão o impacto da desoxigenação porque todos desenvolveram sua capacidade de oxigênio por uma razão, diz Brad Seibel, um oceanógrafo da Universidade do Sul da Flórida que trabalhou com Wishner no recente estudo do zooplâncton. "Qualquer gota de oxigênio afetará a capacidade de sobrevivência e o desempenho", diz ele.

Um mapa que mostra os níveis de oxigênio dissolvido nos oceanos globais (a) e como os níveis de oxigênio diminuíram ou aumentaram por década. Crédito: Schmidtko, et al., Nature 2017

Reduzindo hábitats

À medida que as regiões ricas em oxigênio se tornam mais escassas, os atuais habitats dos peixes também encolherão e forçarão espécies economicamente importantes, como o atum, que globalmente gera aproximadamente US $ 42 bilhões por ano, em novas áreas. No nordeste tropical do Atlântico, os pesquisadores descobriram que o habitat para a pesca do atum e do peixe-agulha diminuiu 15% de 1960 a 2010 (pdf) devido à perda de oxigênio.

A pesca costeira também pode enfrentar pressão adicional do escoamento agrícola que fertiliza a proliferação de algas que consomem oxigênio à medida que se desintegram, como foi o caso no Golfo do México, perto da foz do rio Mississippi. Essas "zonas mortas" forçam alguns peixes a procurar áreas com mais oxigênio nas bordas de seus intervalos típicos. Isso pode ajudar os pescadores a encontrá-los porque os peixes se concentram nessas áreas condensadas, mas também fornece uma falsa sensação de abundância e não será sustentável a longo prazo, observa Seibel.

Para resolver o problema geral da desoxigenação, Oschlies ajudou a organizar uma conferência internacional sobre o assunto em Kiel em setembro passado. Os participantes redigiram uma declaração improvisada chamada Declaração de Kiel sobre a Desoxigenação dos Oceanos para aumentar a conscientização entre os governos internacionais, as Nações Unidas e o público, bem como para pedir uma ação imediata. Eles querem que governos e grupos internacionais dêem passos mais sérios para conter a mudança climática e reduzir o escoamento costeiro que agrava o esgotamento do oxigênio. Os pesquisadores modelaram a nova declaração após a Declaração de Mônaco (pdf), que Oschlies acredita ter ajudado a aumentar a consciência internacional sobre a acidificação dos oceanos em 2008.

“A intenção é realmente alertar o público e vários governos e agências internacionais de que este é um grande problema”, disse Wishner, um dos mais de 300 cientistas de mais de 30 países que assinaram o comunicado. Seibel, também signatário, nada diz a respeito: "Acho que é potencialmente muito grave."

Por Laura Poppick

Artigo original (em inglês)


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